THOMASVILLE, Géorgie. — Même si Flowers Foods, Inc. n'est « pas encore là où nous voulons être » et que le chemin a été semé d'embûches, les avantages des actions stratégiques que l'entreprise a commencé à prendre il y a plusieurs années « deviennent de plus en plus évidents », a déclaré A. Ryals McMullian, directeur général de l'entreprise. président-directeur général de la société.

Dans un discours préparé le 16 mai avec les résultats financiers du premier trimestre de l'entreprise, McMullian a fait le point sur la réorientation délibérée des activités de l'entreprise vers les activités de marque et s'éloigner des activités sans marque qui ne parviennent pas à générer des marges bénéficiaires adéquates.

En plus d'avoir démontré une amélioration continue au cours du premier trimestre, le volume des ventes à l'échelle de l'entreprise est devenu positif au deuxième trimestre, a déclaré McMullian. Bien qu'il soit optimiste quant aux résultats du premier trimestre et aux premières indications du deuxième, McMullian a déclaré qu'un certain nombre de risques auxquels l'entreprise est confrontée, notamment l'incertitude concernant le comportement des consommateurs, ont incité l'entreprise à laisser inchangés ses prévisions de bénéfices et de ventes pour l'ensemble de l'année.

Le bénéfice net de Flowers Foods au cours des 16 semaines terminées le 20 avril s'est élevé à 73,04 millions de dollars, soit 34 ¢ par action ordinaire, en hausse de 3,3 % par rapport à 70,71 millions de dollars, ou 33 ¢ par action, pour la même période de l'année précédente. Les ventes nettes se sont élevées à 1,58 milliard de dollars, en hausse de 2,8 % par rapport à 1,53 milliard de dollars.

Le bénéfice ajusté au cours du trimestre a diminué de 0,8 %. Les charges de restructuration ont été plus élevées au trimestre 2023 qu'au trimestre 2024. Le volume global au premier trimestre de cette année a diminué de 0,8 %, le prix/mix contribuant à hauteur de 3,5 % aux revenus. Le volume des marques a augmenté de 0,3%.

En réaction aux résultats financiers, les actions de Flowers ont chuté de 6,6 %, s'échangeant jusqu'à 23,82 $ le matin du 17 mai, après avoir clôturé à 25,49 $ la veille.

« Dans un marché difficile et dynamique, nous avons développé nos unités de vente au détail de marque dans les canaux suivis, surpassant ainsi la catégorie du pain frais emballé », a déclaré McMullian. « Nos marques fortes ont également généré une surperformance des ventes en dollars, augmentant de 4 % par rapport à une expansion de la catégorie de seulement 1 %. »

Il a admis qu'au cours des deux dernières années, les avantages de la stratégie de Flowers consistant à « privilégier les marges plutôt que le volume » n'ont pas toujours été évidents.

« À court terme, ce processus a entraîné des frais généraux bloqués qui ont entravé les marges des entreprises », a déclaré McMullian. « Cependant, sous la surface, la rentabilité de ces activités s'est considérablement améliorée et nous capitalisons sur de nouvelles opportunités pour reconstituer ce volume perdu avec des marges plus attrayantes. »

Les fleurs ont bénéficié d'importants vents favorables au premier trimestre cités par McMullian, notamment la modération des coûts des matières premières. De plus, la catégorie du pain dans son ensemble a surperformé au sein du secteur alimentaire, avec des ventes unitaires stables contre une baisse de 3 % des ventes unitaires alimentaires globales.

De plus, les marques privées ont continué à gagner des parts de marché, mais McMullian estime que le vent a finalement tourné.

« Les marques privées ont en fait perdu des parts de marché au cours des quatre dernières semaines du trimestre », a-t-il déclaré.

Il a noté que la hausse des dépenses de main-d'œuvre et les « investissements dans des initiatives de croissance » compensaient l'amélioration du coût des ingrédients.

Les marges ont été favorisées par la modération des coûts des matières premières, partiellement compensées par des investissements dans des initiatives de croissance et par des dépenses de main-d'œuvre plus élevées.

En ce qui concerne les marques de Flowers, McMullian a déclaré que la société a gagné 50 points de base de part de dollar dans les chaînes suivies, dont un gain de 140 points dans les chaînes de spécialités haut de gamme, 40 dans les petits pains et petits pains à sandwich et 40 dans les chaînes de pain pour petit-déjeuner.

« Dave's Killer Bread continue d'afficher des résultats exceptionnels malgré la faiblesse de la catégorie des produits haut de gamme », a-t-il déclaré. « Dave's a gagné 30 points de base de part du dollar tout en augmentant ses unités de 10 %. D'autres marques ont généré des résultats tout aussi impressionnants, Nature's Own et Wonder gagnant chacune 20 points de base en part de marché. Et grâce aux récents ajouts de capacité, Canyon Bakehouse progresse dans la relance de sa croissance, augmentant de 40 points de base sa part en dollars dans la catégorie sans gluten.

Flowers est en train de lancer à l'échelle nationale les barres protéinées DKB Amped-Up, a déclaré McMullian, ajoutant que le lancement à l'échelle nationale des DKB Snack Bites suivrait peu de temps après.

« Les Snack Bars DKB originaux continuent de recevoir un fort soutien de la part des consommateurs – un signe encourageant alors que nous lançons ces produits de suivi », a-t-il déclaré.

Même si la marque continue de croître, McMullian a constaté des signes de reprise pour DKB parmi un segment de consommateurs qui était à la traîne par rapport à l'année précédente : ceux à faibles revenus.

Il a noté que dans le passé, ce segment économique représentait environ un cinquième de la base de consommateurs de DKB, définissant les ménages à faible revenu comme ceux ayant un revenu annuel de 30 000 dollars ou moins.

« Avec l'environnement inflationniste, ce chiffre a légèrement diminué à environ 16%, et nous avons presque remonté à 20% », a-t-il déclaré.

Les ventes de certaines parties de la marque phare Nature's Own de Flowers, y compris le Honey Whole Wheat, attendent toujours une reprise.

Qualifiant la marque de « point faible », McMullian a déclaré que Nature's Own semble avoir été le plus durement touché par la « baisse du commerce des marques privées ».

« Je pense qu'une partie de cela commence à ressortir des marques privées vers des marques comme Wonder », a-t-il déclaré. « Et si les choses continuent de s'améliorer, je m'attends à ce que cela continue également à revenir à des marques comme Nature's Own. »

McMullian a qualifié l'environnement concurrentiel dans le secteur de la boulangerie au cours du premier trimestre de « rationnel et cohérent avec les périodes récentes ».

Contribuer à cet environnement « rationnel » peut avoir pour effet de dissuader les promotions agressives sur le marché.

« Bien que la pression économique pousse de nombreux consommateurs à rechercher une plus grande valeur, les avantages résultant des promotions restent inférieurs aux niveaux d'avant la pandémie », a déclaré McMullian. Il a émis l’hypothèse que les consommateurs pourraient être moins attirés par les prix réduits lorsqu’ils restent supérieurs aux prix pré-inflationnistes.

L'activité de marque Flowers a été stimulée par un pipeline d'innovation en expansion, a déclaré McMullian, soulignant l'ajout de 11 nouveaux produits au cours des deux dernières années.

« En nous appuyant sur le succès du pain Keto Net One, le pain emballé Keto le plus vendu à l'échelle nationale, nous avons introduit les petits pains blancs doux Keto », a-t-il déclaré.

Avec des promotions qui ne sont pas considérées comme attrayantes par de nombreux consommateurs, McMullian a proposé une approche différente adoptée par Flowers pour offrir de la valeur aux consommateurs.

« Nos nouveaux petits pains Nature's Own offrent le même goût, la même texture et la même qualité que nos pains traditionnels, mais à un prix inférieur avec moins de gaspillage de produits pour les petits ménages », a-t-il déclaré. «Nous espérons que notre équipe d'innovation poursuivra son travail de développement de produits uniques qui élargiront le marché potentiel de nos principales marques.»

La société investit également dans la technologie pour contribuer à dynamiser l'activité de sa marque, a déclaré McMullian. Le retour sur investissement des investissements peut nécessiter de la patience.

« Pour renforcer davantage nos marques leaders, nous investissons dans des initiatives marketing et numériques », a-t-il déclaré. « Même si ces investissements tempèrent les résultats à court terme, ils sont non négociables et cruciaux pour nous permettre d'atteindre ou de dépasser nos objectifs financiers à long terme. »

Parmi ces investissements, McMullian a déclaré que la société « redoublait d'efforts » pour trouver des opportunités d'économies et a relevé les estimations de la société concernant ces économies à 40 millions de dollars à 50 millions de dollars cette année, soit une hausse de 10 millions de dollars des deux côtés de la fourchette.

« Les actions spécifiques comprennent des réductions de main-d'œuvre sélectionnées, une réduction des dépenses de tiers, l'amélioration de l'efficacité des investissements marketing, l'amélioration de la main-d'œuvre louée et des dépenses d'approvisionnement indirect, ainsi que l'efficacité de notre réseau DSD, entre autres », a-t-il déclaré. « En plus de ces initiatives d'économies, nous avons identifié d'autres domaines d'amélioration opérationnelle dans quelques boulangeries qui, nous l'espérons, se traduiront par une amélioration significative des bénéfices trimestriels à l'avenir, même si la mise en œuvre de ces initiatives prendra du temps. Si ces boulangeries avaient fonctionné à leur niveau d’efficacité approprié, notre performance trimestrielle aurait été encore meilleure. »

Même si Flowers est resté discret sur le front des fusions et acquisitions, McMullian a déclaré que cela pourrait changer d'ici peu.

« Le marché des fusions et acquisitions montre des signes d'amélioration et nous restons encouragés par le développement d'opportunités potentielles », a-t-il déclaré. « Notre bilan solide nous positionne bien pour agir lorsque nous avons une conviction financière, commerciale et opérationnelle. »

Même si la société a signalé un tournant positif dans sa fortune, Flowers a laissé inchangées ses prévisions de ventes et de bénéfices pour l’année.

Les ventes pour l'exercice 2024 devraient se situer entre 5,09 et 5,17 milliards de dollars, soit une hausse de 1,6 % par rapport à 2023. L'EBITDA ajusté était prévu entre 524 et 553 millions de dollars et le bénéfice par action devrait se situer entre 1,20 et 1,30 $.

« Nous maintenons nos perspectives pour 2024, qui intègrent une amélioration continue des volumes tout en reconnaissant l'incertitude économique persistante et son impact potentiel sur le comportement des consommateurs et l'environnement promotionnel », a déclaré McMullian. « Nos résultats pour l'ensemble de l'année devraient également bénéficier de l'expansion de nos initiatives d'économies et de nouveaux gains commerciaux. »

R. Steve Kinsey, directeur financier et directeur administratif, a expliqué les raisons qui justifient la prudence persistante dans les orientations de la société. Il a particulièrement souligné le projet de l'entreprise de racheter 350 routes de distribution en Californie à la suite d'un accord de 2023 visant à régler les recours collectifs liés aux distributeurs dans l'État. Bien que la société ait déjà enregistré des charges pour couvrir les coûts de paiement des plaignants et les frais juridiques, Kinsey a déclaré que la transition pourrait représenter un obstacle économique pendant le reste de l'année. Il a déclaré que la société avait entamé le processus de rachat des droits de distribution.

« Les orientations reflètent nos attentes en matière d'amélioration continue des volumes tout en reconnaissant une économie et un environnement incertains, la transition de notre distribution californienne et la mise en œuvre de nos initiatives d'économies », a-t-il déclaré. « D'autres facteurs devraient avoir un impact sur les résultats de l'année complète, notamment un taux d'imposition plus élevé et une augmentation des charges d'intérêts nettes associées aux paiements de financement liés au règlement juridique en Californie, au projet ERP en cours et à la diminution des revenus d'intérêts au cours de l'exercice 2025. Une fois terminé, nous prévoyons de desservir le marché californien avec un modèle d’emploi.

Alors que le déploiement du progiciel de gestion intégré de l'entreprise a commencé il y a un an et continue de progresser, Kinsey a déclaré que Flowers avait suspendu le déploiement des boulangeries pour « concentrer les ressources sur notre transition de distribution en Californie ».

« Au cours de l'exercice 2024, nous prévoyons que les coûts de mise à niveau de notre système ERP seront d'environ 25 à 35 millions de dollars, dont 3 à 6 millions de dollars devraient être capitalisés », a déclaré Kinsey.

Kinsey a estimé la couverture par Flowers des matières premières clés à 83 % pour 2024 et ces prévisions supposent des coûts inférieurs à ceux de 2023.

« Pour minimiser la volatilité et offrir une visibilité adéquate sur les coûts, nous avons maintenu notre stratégie de couverture historique dans laquelle nous essayons d'augmenter la certitude des coûts de nos ingrédients clés sur 6 à 12 mois », a-t-il déclaré.

Commentant l'environnement de consommation, McMullian a déclaré que peu de changements dans le comportement d'achat avaient été notés, avec un « marché divisé » entre des produits haut de gamme qui se portent bien auprès des consommateurs recherchant la différenciation et des « produits moins chers attirant ceux qui recherchent une plus grande valeur ».

McMullian a souligné à plusieurs reprises l'importance du changement de Flowers en mettant l'accent sur ses produits de marque.

« Conformément à notre stratégie de portefeuille, le résultat de cette croissance est que notre mix de marques au détail a augmenté pour atteindre 64,4% des ventes au cours du trimestre, en hausse de 50 points de base par rapport à la période de l'année précédente. »

Il a déclaré que les ventes de marque représentaient 440 points de base de plus au cours du dernier trimestre qu'au premier trimestre 2019.

Il a poursuivi : « Nous faisons exactement ce que nous avons dit que nous ferions : exécuter notre stratégie de portefeuille en abandonnant les activités à faible marge et en reconstituant cette capacité avec de nouvelles affaires génératrices de marge ; améliorer notre structure de coûts ; investir dans nos marques pour générer du volume, partager les gains et améliorer notre mix ; tirer parti de la technologie pour améliorer la visibilité des données et prendre de meilleures décisions stratégiques ; et investir dans notre équipe pour améliorer l’exécution globale.