KANSAS CITY — En soi, les données du recensement quinquennal de l'agriculture montrant une forte baisse au cours des années 2000 du nombre d'exploitations agricoles américaines cultivant du blé ne seraient pas alarmantes. Ajoutés à tant d’autres points de données préoccupants, les chiffres publiés en février méritent l’attention des dirigeants de l’industrie.

Même si la perte progressive des superficies ensemencées en blé aux États-Unis au cours des 40 dernières années a fait l'objet d'un examen minutieux, on s'est moins intéressé à la baisse du nombre de fermes de blé, définie par le ministère américain de l'Agriculture comme étant toute ferme produisant au moins 1 000 $ de blé par an. En 2022, le nombre de fermes de blé est tombé à 97 014, soit une baisse de 34 % par rapport à 10 ans plus tôt et une baisse surprenante de 62 % par rapport aux 243 568 de 1997.

Encore une fois, les données ne sont pas nécessairement aussi significatives sans un contexte plus large. Le nombre d'un large éventail de types d'exploitations agricoles a fortement diminué au cours de cette période, notamment les exploitations laitières en baisse de 71 % et les exploitations de maïs en baisse plus modeste mais néanmoins significative de 36 % entre 1997 et 2022. Au cours de cette même période, cependant, la taille de l'industrie laitière le troupeau a augmenté malgré le nombre réduit de fermes, et la superficie consacrée au maïs a grimpé de plus de 10 %, passant de 71,1 millions à 80,1 millions. En revanche, la superficie consacrée au blé a chuté de 40 %, passant de plus de 62 millions à 37 millions d'acres.

Justin Gilpin, qui en est à sa 15e année en tant que directeur général de la Commission du blé du Kansas, a tiré la sonnette d'alarme sur cette tendance. Lors d'une réunion de district de l'Association internationale des meuniers opérationnels plus tôt cette année, Gilpin a signalé les données sur les exploitations de blé ainsi que les aspects économiques sous-jacents de la production de blé. Alors que l'USDA estime que le blé a généré aux agriculteurs un rendement net de 184,64 dollars par acre en 2022, Gilpin, citant les chiffres de l'USDA, a déclaré que le maïs avait généré 651,07 dollars et le soja, 440,53 dollars. Là où les terres se prêtent à la production de maïs et de soja, le blé a été relégué au rôle de culture de rotation ou de culture de couverture.

En ce qui concerne l'offre et la demande, les conséquences du déclin de l'économie américaine du blé sont plus clairement visibles dans les données commerciales. Les exportations de blé en 2023-2024 ne devraient s’élever qu’à 710 millions de dollars, en baisse de 6 % par rapport au total déprimé de 2022-23 et le chiffre le plus faible depuis 1971-72. Depuis le sommet de 1,77 milliard de bus en 1981-82, les exportations ont plongé de 60 %. Même sur une moyenne plus récente de 1,04 milliard de bus entre 2000 et 2010, les exportations sont en baisse de 31 %. La part des États-Unis dans le commerce mondial du blé est tombée à 9 % en 2023, contre 15 % en 2016, 26 % en 2010 et 48 % en 1981.

La part des exportations est encore plus faible lorsque les importations de blé sont prises en compte dans l’équation. Chiffre négligeable pendant la majeure partie des années 1900, les importations de blé, principalement en provenance du Canada, ont augmenté après l'adoption de l'Accord de libre-échange nord-américain et ont augmenté au cours des deux dernières années avec les expéditions de blé d'Europe vers les minoteries américaines de l'Est. États-Unis. En avril, l'USDA prévoyait que les importations en 2023-24 s'élèveraient à 140 millions de bus, en hausse de 46 % par rapport aux 96 millions de bus en 2021-2022. La croissance des importations offre un autre point de données important soulignant le déclin de la compétitivité mondiale du blé américain.

La géopolitique ajoute encore une autre dimension importante au tableau étant donné le changement radical dans la composition des principaux exportateurs mondiaux de blé. Non seulement la Russie est désormais le plus grand exportateur mondial de blé, mais son avance sur le deuxième, l’Union européenne, s’est considérablement élargie. Les inquiétudes mondiales en matière de sécurité alimentaire suscitées par le classement de la Russie sont exacerbées par sa guerre avec l'Ukraine, un autre exportateur majeur, et par le statut de la Russie en tant que pays le plus lourdement sanctionné au monde, soumis à plus de sanctions que les cinq pays suivants réunis : l'Iran, la Syrie et la Corée du Nord. , Biélorussie et Myanmar.

Bien que ce chiffre soit inférieur à celui du passé, la production américaine de blé est actuellement supérieure de 61 % à la consommation intérieure prévue. Les États-Unis ne courent pas un risque imminent de « manquer de blé ». Pourtant, les meuniers, les boulangers, les dirigeants politiques et le pays dans son ensemble ont tout intérêt à maintenir une économie américaine saine en matière de blé, une description qui semble de plus en plus exagérée au lendemain du dernier recensement de l’agriculture.