PORTLAND, MINERAI. — Mener des affaires de manière respectueuse de l'environnement est devenu un aspect essentiel de la production et de la transformation agricoles, alors que des efforts sont déployés pour atténuer le changement climatique, réduire la production d'énergie et conserver les ressources naturelles.

Columbia Grain International (CGI), un leader mondial dans la création, la transformation, la logistique et la distribution de céréales en vrac, de légumineuses, d'oléagineux et de produits biologiques pour les États-Unis et les marchés d'exportation mondiaux, fait depuis de nombreuses années de la durabilité une priorité absolue. CGI, basée à Portland, en Oregon, aux États-Unis, possède un réseau de plus de 8 000 agriculteurs et 70 installations de transformation dans tout le nord des États-Unis, fournissant des céréales à plus de 45 pays, et est le plus grand fournisseur de haricots et de légumineuses en Amérique du Nord.

Enrich Foods, LLC a été créée en 2023 en tant que filiale opérationnelle de CGI, et sous l'entité Enrich Foods, CGI a acquis les actifs de Great River Milling, un meunier et conditionneur de céréales biologiques basé dans l'ouest du Wisconsin. Enrich fournit à CGI une plateforme pour produire des emballages de consommation et son acquisition de Great River Milling permet à CGI d'élargir sa gamme d'approvisionnement en produits biologiques et régénératifs.

Bill Germano, directeur de l'exploitation d'Enrich Foods, s'est récemment entretenu avec , une publication sœur de , à propos de l'initiative la plus récente de l'entreprise : son programme innovant de riz respectueux du climat.

GT : Parlez-nous de votre parcours et qu’est-ce qui vous a conduit à votre poste actuel ?

Allemand : Mon expérience est dans les produits de consommation. Au cours des 20 dernières années, j'ai travaillé auprès de plusieurs entreprises agroalimentaires nouvelles ou en démarrage pour les guider tout au long des premières étapes de croissance et de développement. Rejoindre Columbia Grain International pour contribuer à la croissance d'une division de produits de consommation a été une décision facile pour moi. CGI est un fournisseur de produits agricoles établi de longue date et très respecté et est très déterminé à accroître ses capacités de marché. C'est une nouvelle aventure pour eux et cela leur convient parfaitement. Je suis fier de faire partie de leur équipe.

GT : Parlez-nous du riz respectueux du climat. En quoi diffère-t-il du riz conventionnel ?

Allemand : C'est une excellente question. Cela commence par la reconnaissance du fait que la culture du riz peut contribuer de manière significative à des facteurs qui affectent l'environnement, comme par exemple une consommation élevée d'eau ou d'importantes émissions de gaz à effet de serre. En fait, on prévoit que d'ici 2030, la culture conventionnelle du riz sera responsable de 23 % de la contribution totale de l'agriculture à l'impact environnemental.

Le riz respectueux du climat est un processus de culture développé par AgriCapture et subventionné par l'USDA dans le cadre de son initiative de partenariats pour des produits intelligents face au climat. Le processus est basé sur la gestion des niveaux d’eau tout au long du cycle de croissance en employant une méthode exclusive Alternative Wet/Dry (AWD). Le programme AgriCapture est entièrement protégé, avec des équipements sur le terrain qui peuvent suivre et mesurer des paramètres afin que les avantages positifs puissent être quantifiés et vérifiés. En conséquence, ce processus est reconnu par l'USDA pour se conformer et protéger pleinement les normes identifiées pour se qualifier pour la certification Climate Friendly.

La filiale Enrich Foods de CGI est la branche exclusive de commercialisation et de distribution de cette coentreprise. Ce programme représente un investissement important en ressources et en engagement de la part de toutes les personnes impliquées, mais le soutien de l'USDA a été essentiel pour nous amener au point de ce premier produit prêt à être commercialisé.

GT : Comment votre riz a-t-il été sélectionné comme premier produit de consommation issu de l’initiative Partnerships for Climate-Smart Commodities ?

Allemand : Pour être admissible au programme USDA, la méthode doit être bénéfique pour l'agriculteur, évolutive pour une application future à grande échelle, avec une identité protégée, et fournir un avantage mesurable qui peut également être validé et certifié. Il existe à juste titre un certain nombre d'autres efforts de développement durable sur le marché agricole, mais à notre connaissance, il n'y a rien de plus approfondi, et qui suit le même niveau de résultats certifiables que le programme AgriCapture.

GT : Que pouvez-vous nous dire sur l’événement de fin mars dans le Wisconsin ?

Allemand : Ce fut un moment décisif pour CGI. Comme je l'ai mentionné, l'USDA est fortement investi dans plusieurs projets actifs liés à ses initiatives PC-SC. Le projet commun Riz certifié respectueux du climat est le premier d'entre eux à atteindre le consommateur puisque nous avons lancé nos premiers emballages fin mars. Et le secrétaire américain à l'Agriculture, Tom Vilsack, s'est engagé à créer de nouvelles sources de revenus pour les agriculteurs américains ainsi qu'à compenser les polluants et les déchets agricoles. Ainsi, le secrétaire a eu la gentillesse de visiter notre installation d’emballage de Great River Milling à Fountain City dans le Wisconsin pour célébrer la sortie des premiers colis.

Et ce fut tout un événement pour nous et nos partenaires AgriCapture ainsi que l'USDA. Nous avons accueilli 140 invités venant du gouvernement et du milieu agricole. Parmi les intervenants figuraient, entre autres, Jeff Van Pevenage, PDG de Columbia Grain International ; Randy Romanski, secrétaire à l'Agriculture de l'État du Wisconsin ; John Farris, président d'AgriCapture ; et Jim Whitaker, membre de l'Arkansas Rice Farmers Board, fournisseur du programme AgriCapture et conférencier bien connu sur les impacts positifs de la riziculture AWD. L'événement a également été diffusé en direct sur USDA.gov.

Mais l’orateur principal était bien entendu le secrétaire Vilsack. Il a ouvert son discours devant les dignitaires en déclarant : « Aujourd'hui est un jour extraordinairement important pour l'agriculture américaine et pour notre pays. » Il a parlé de l'importance non seulement de ce programme, mais aussi d'un exemple de ce qui peut être réalisé grâce à la collaboration et à l'engagement de la communauté agricole. Jeff Van Pevenage a également parlé de l'engagement de CGI envers des pratiques de pointe en matière de durabilité et de régénération qui profiteraient non seulement à notre vaste réseau d'agriculteurs, mais pourraient également aider l'industrie en général alors que nous travaillons vers un avenir plus durable.

GT : D'où vous approvisionnez-vous en riz ?

Allemand : Tout notre riz est cultivé en Arkansas par un groupe collectif d'agriculteurs de tout l'État qui se sont engagés à suivre le processus et le programme AWD.

GT : Quels sont les avantages du riz respectueux du climat pour les populations et la planète ?

Allemand : C’est ce qui nous passionne le plus, car les avantages peuvent profiter à tout le monde. Pour les consommateurs, le procédé AWD réduit considérablement les résidus de pesticides et les niveaux de métaux lourds, car moins d’eau signifie moins d’absorption. Pour l'environnement, ce processus est certifié pour réduire la consommation d'eau de 33 % et pourrait réduire considérablement les niveaux d'émissions de gaz à effet de serre de 60 à 90 %. Cela en soi rend ce projet intéressant. Et bien sûr, à terme, nous voulons contribuer à créer de nouvelles sources de revenus stables et des pratiques de durabilité pour les agriculteurs américains qui pourraient être utilisées à grande échelle. Comme toute innovation, le développement de ces pratiques a un coût. Mais à mesure que nous apprenons et que le marché se développe, nous espérons que le riz respectueux du climat deviendra plus accessible et compris, et qu’il s’intégrera au marché de consommation plus large.

GT : Quels sont vos projets de distribution pour 2024 et au-delà ?

Allemand : Nous en sommes actuellement aux premières étapes d'un lancement sur le marché et nos intentions sont de faire du riz respectueux du climat une option pour les consommateurs directement ainsi qu'une option à valeur ajoutée pour les fabricants de produits alimentaires qui utilisent le riz comme ingrédient clé. Notre marque de vente au détail Great River Milling est présentée aux groupes de détaillants à travers les États-Unis et devrait commencer à apparaître progressivement dans les rayons des magasins cet été. Une grande partie de notre activité d'emballage de produits de consommation est actuellement conditionnée sous des marques privées de détaillants, et nous pensons que notre produit contribuera à soutenir leurs propres objectifs généraux en matière de développement durable. Nous sommes en conversation avec plusieurs détaillants et marques de magasins dont le label respectueux du climat pourrait commencer à apparaître plus tard cette année.

Nous pensons que la certification Climate-Friendly pourrait être utile à l’industrie de la restauration ainsi qu’un ingrédient pour les producteurs de produits alimentaires. Au-delà du soutien aux initiatives de développement durable, pensez à l'opportunité pour les producteurs d'aliments pour bébés de réduire les niveaux de métaux lourds inorganiques, par exemple. Notre intention est d'atteindre ces décideurs industriels dans les mois à venir et de leur offrir des options pour améliorer leur image de marque ainsi que leurs valeurs nutritionnelles, et de même pour l'approvisionnement des restaurants. Notre riz respectueux du climat fait actuellement l'objet d'un premier test auprès d'une chaîne nationale de restaurants à service rapide, et nous espérons en atteindre davantage plus tard cette année.