CHICAGO — Le volume s'est amélioré de manière séquentielle chez Conagra Brands, Inc. au troisième trimestre clos le 25 février, mais il a tout de même diminué de 1,8 % par rapport au troisième trimestre de l'année précédente. Les baisses de volume ont été de 6,6 % au premier trimestre et de 2,9 % au deuxième trimestre.

Le bénéfice net de 309 millions de dollars, soit 64 ¢ par action ordinaire, représente une baisse de 10 % par rapport à 342 millions de dollars, ou 72 ¢ par action, au troisième trimestre de l'année précédente. La diminution s'explique principalement par une augmentation de 37 %, à 387 millions de dollars pour le trimestre, des frais de vente, généraux et administratifs.

« Tout le monde veut voir les volumes aller dans la bonne direction », a déclaré Sean M. Connolly, président et chef de la direction, lors d'une conférence téléphonique sur les résultats le 4 avril. « Je pense que les entreprises et les investisseurs sont prêts à investir pour y parvenir, mais ce que je pense que les gens veulent voir dans l'ensemble, c'est : pouvez-vous maintenir vos marges brutes pendant que vous effectuez ces investissements et obtenez les résultats en volume que vous souhaitez ? voir?

« Et c'est ce qui m'a particulièrement encouragé au cours du trimestre, c'est que nous avons réalisé les investissements que nous avions l'intention de faire. Nous avons obtenu les améliorations de volume que nous souhaitions voir. Nous avons enregistré une progression continue des volumes au quatrième trimestre.

Les ventes nettes au troisième trimestre ont diminué de 1,7% à 3,03 milliards de dollars contre 3,09 milliards de dollars. Les ventes nettes organiques ont chuté de 2 %, les investissements ayant largement contribué à un impact négatif de 0,2 % du prix/mix et la baisse des tendances de consommation ayant entraîné une diminution des volumes.

« Comme l'environnement en matière de prix est bien derrière nous, tout comme la plupart de ses pairs, la croissance des volumes devient une priorité pour Conagra », a déclaré John Oh, analyste du cabinet de recherche mondial Third Bridge. « Bien que leurs résultats du troisième trimestre montrent de bons progrès dans certains domaines tels que l'épicerie et les snacks, nos experts indiquent qu'en raison de l'importance des prix fixés au cours de l'année écoulée, la croissance globale des volumes restera difficile. »

Au sein du segment des produits réfrigérés et surgelés de Conagra, les ventes ont chuté de 8,1 % à 1,20 milliard de dollars, le rapport prix/mix ayant diminué de 4,8 % et le volume de 3,3 %. La baisse du rapport prix/mix est principalement due aux investissements dans le secteur des produits surgelés. Conagra a gagné des parts de marché dans plusieurs catégories, notamment les accompagnements surgelés, les repas surgelés en portion individuelle, le petit-déjeuner surgelé et les fruits de mer surgelés.

« Nous surperformons le marché (des aliments surgelés) en termes de volume dans un contexte global de volume difficile », a déclaré Connolly dans des commentaires préenregistrés publiés le 4 avril. « Nous avons réalisé un gain de part unitaire d'un point dans la catégorie totale avec les repas, accompagnements et desserts en portions individuelles sont à l'origine de l'augmentation et de la solide performance de certaines de nos marques les plus importantes et les plus stratégiques comme Healthy Choice, Banquet, PF Chang's Home Menu et Marie Callender's.

Les investissements de Conagra concernent les légumes surgelés, notamment la marque Birds Eye.

« En ce qui concerne Birds Eye et les légumes, les légumes sont l'une des catégories dans lesquelles, plus tôt dans l'année, nous avons vu les consommateurs adopter des comportements de recherche de valeur », a déclaré Connolly lors de l'appel aux résultats. « Ainsi, par exemple, nous avons constaté une certaine baisse des légumes frais et surgelés au profit des légumes en conserve, malgré les compromis évidents en matière de qualité, mais Birds Eye est également l'une des entreprises dans lesquelles nous investissons en mettant clairement l'accent sur la qualité relative supérieure. valeur des légumes surgelés par rapport à d’autres choix.

Au sein du segment Épicerie et snacks, les ventes nettes ont augmenté de 3,4 % à 1,29 milliard de dollars en raison d'une augmentation prix/mix de 4,2 %, qui a été partiellement compensée par une diminution des volumes de 0,8 %. Conagra a gagné des parts de marché dans les catégories de snacks et de produits de base, notamment le chili, le pudding, le maïs soufflé au micro-ondes, les graines et la viande en conserve.

La baisse des prix des tomates, l'augmentation du volume de viande en conserve après un rappel au troisième trimestre de l'année précédente et l'innovation dans le chili Wendy's ont tous profité au segment, a déclaré M. Connolly lors de la conférence téléphonique sur les résultats.

« Donc, dans l'ensemble, nos marques d'épicerie constituent d'excellentes options de consommation pour les personnes qui cherchent à préparer des repas pratiques à un excellent rapport qualité-prix », a-t-il déclaré.

À l'International, les ventes ont augmenté de 4,6 % à 272 millions de dollars, ce qui reflète une augmentation de 3,6 % due à un effet de change favorable et une augmentation de 1 % des ventes nettes organiques. Dans le secteur de la restauration, les ventes ont chuté de 1 % à 273 millions de dollars, la baisse des volumes de 4,8 % ayant compensé une augmentation prix/mix de 3,8 %.

Au cours des neuf premiers mois de l'exercice, Conagra a enregistré un bénéfice net de 915 millions de dollars, ou 1,91 $ par action sur les actions ordinaires, en hausse de 42 % par rapport aux 646 millions de dollars, ou 1,35 $ par action, à la même période de l'année précédente. Les ventes au cours des neuf premiers mois ont diminué de 1,7% à 9,15 milliards de dollars contre 9,30 milliards de dollars.