NEW YORK — Bien qu'optimiste quant à l'orientation des activités de General Mills, Inc., le plus haut dirigeant de l'entreprise a déclaré qu'il pourrait être difficile d'atteindre son objectif de croissance des ventes à long terme au cours de l'exercice qui vient de commencer.

Jeffrey L. Harmening, président-directeur général, a fait le point sur de nombreux aspects des activités de l'entreprise lors d'une discussion le 29 mai avec Alexia JB Howard, analyste principale chez Sanford C. Bernstein & Co. La discussion faisait partie du Sanford C. Conférence sur les décisions stratégiques de Bernstein.

Refusant de fournir des prévisions financières spécifiques pour l'exercice 2025, Harmening a déclaré qu'il pourrait être difficile pour General Mills d'atteindre une croissance des ventes de 2 à 3 %, l'objectif à long terme de l'entreprise.

« Notre objectif sera d'être compétitifs dans nos catégories, et je pense que nous pouvons y parvenir au cours de l'année à venir », a-t-il déclaré. « Comme nous l’avons d’ailleurs fait au cours des quatre dernières années. Nous avons augmenté nos parts de marché dans 50 % de nos catégories.

Même si les tendances des volumes unitaires restent faibles, Harmening a déclaré qu'il y avait de bonnes raisons d'être optimiste.

Il a noté que les volumes dans les catégories de l'entreprise étaient en baisse de 3 % au premier trimestre 2023 et de seulement 1 % en 2024. Les baisses chez General Mills en particulier étaient plus prononcées mais se sont également améliorées.

La clé pour que les tendances deviennent positives sera que les consommateurs s'adaptent à une inflation des coûts totalisant plus de 30 % au cours des trois dernières années, a déclaré Harmening.

« Les consommateurs sont actuellement confrontés à des difficultés financières », a-t-il déclaré.

Lorsqu’ils « se sentiront plus sains sur le plan économique » et s’acclimateront à des prix plus élevés, les conditions du marché dans le secteur alimentaire et dans d’autres secteurs s’amélioreront, a déclaré Harmening.

« Il faudra probablement 12 à 18 mois avant que les consommateurs se demandent réellement quel sera le véritable prix de ce bien ? il a dit. « Et je pense que c'est particulièrement difficile pour les consommateurs. »

Lorsqu'on lui a demandé comment l'environnement concurrentiel dans le secteur des céréales prêtes à consommer avait changé avec la création de WK Kellogg Co en tant que spin-off de Kellogg Co., Harmening a répondu en notant que General Mills a rivalisé avec succès sur le marché des céréales ces dernières années, « gagnant un certain nombre d'avantages ». un peu de partage et faire un très bon travail avec l’innovation produit.

« Je pense que nous pouvons encore faire encore mieux sur notre cœur de métier en matière de céréales, et nous continuerons donc à le commercialiser et à intensifier notre marketing sur notre activité principale de céréales », a-t-il déclaré.

Il a déclaré que le comportement concurrentiel de WK Kellogg n'avait rien d'« inhabituel » du point de vue de General Mills. L'activité promotionnelle a augmenté, mais selon les normes historiques.

« Ils sont revenus là où ils étaient avant », a-t-il déclaré. «Je veux dire qu'ils ont eu beaucoup de perturbations dans la chaîne d'approvisionnement, qui sont bien documentées, et ils en ont parlé. Et dans la mesure où ils reprennent leur jeu ici aux États-Unis avec nous et avec Post, je pense que cela sera bénéfique pour l’ensemble de la catégorie des céréales.

Commentant les marques de distributeur sur le marché des céréales, il a noté que les marques de distributeur ne représentent que 7 % des ventes de céréales pour petit-déjeuner, contre 20 % pour l'ensemble des produits alimentaires. Le pourcentage a augmenté au cours de la dernière année, mais seulement jusqu’aux niveaux d’avant la pandémie.

« Dire qu'ils ont des problèmes de chaîne d'approvisionnement serait un euphémisme », a-t-il déclaré à propos des marques de distributeur.

Même si les discussions sur la santé et le bien-être et les inquiétudes concernant les aliments ultra-transformés se sont intensifiées, le moteur le plus important de la demande des consommateurs reste le goût, a déclaré Harmening.

« Cela ne veut pas dire que les consommateurs ne se soucient pas non plus de la nutrition, mais je ne veux pas me perdre dans la conversation », a-t-il déclaré. « Flash info : les gens aiment la nourriture qui a vraiment bon goût. L’une des choses que General Mills fait vraiment bien est de préparer des aliments qui ont bon goût et qui sont bons pour la santé. Et dans la mesure où les consommateurs examinent les ingrédients de plus près, je pense que c'est un avantage pour nous, et je pense que ce sera une opportunité pour nous.

L’agriculture régénératrice est importante pour General Mills « parce que le climat change », a déclaré Harmening.

« Nous dépendons du climat, et particulièrement de certaines cultures comme le blé par exemple, pour la farine, ou l'avoine, que nous fabriquons dans les Cheerios et Nature Valley », a-t-il déclaré. « L’agriculture régénérative est donc une étape très importante pour nous car elle améliore la santé des sols, élimine le carbone de l’atmosphère, séquestre mieux le carbone, conserve mieux les nutriments et rend simplement l’ensemble du cycle plus résilient.

« Nous avons donc pour objectif d'atteindre 1 million d'acres d'agriculture régénérative d'ici 2030. Nous sommes à plus de la moitié du chemin et nous avons fixé cet objectif il y a seulement quelques années. Nous avons donc fait de grands progrès. Il y a encore des progrès à faire.

Pour situer le contexte, Harmening a déclaré que 1 million d'acres équivaut à un quart de la masse terrestre requise pour les besoins en ingrédients de l'entreprise.

« Ce n'est pas un niveau d'espace sans conséquence », a-t-il déclaré.

La présentation a été clôturée par une discussion sur les raisons pour lesquelles les investisseurs devraient trouver attrayant la propriété des actions de General Mills. Harmening a déclaré que General Mills s'est distingué par sa capacité à « pivoter plus rapidement que nombre de nos pairs » pendant les périodes difficiles.

« Si vous pensez que l'environnement qui nous attend sera vraiment stable, cela n'a peut-être pas d'importance », a-t-il déclaré. « Si vous pensez que l'environnement qui nous attend est instable, soit à cause du changement climatique ou de la géopolitique, soit que le consommateur est en mouvement ou que l'inflation, nous pouvons ou non savoir ce qui s'en vient, si vous pensez qu'il y a un air de volatilité à venir nous, je pense que vous devriez parier sur nous.